Colombia

Santa Marta

(21)

Rauwe havenstad aan de voet van de jungle.

Santa Marta Colombia

Santa Marta: stad met karakter, achterland vol avontuur

Welkom in de oudste stad van Colombia. In 1525 stichtten de Spanjaarden die hier aan land kwamen, de stad Santa Marta. Al gauw bleek het een goede havenstad met vruchtbaar achterland: de hoogste bergen aan zee ter wereld. Dat gebergte kennen wij nu als de Sierra Nevada de Santa Marta. Aan de kust, in de uitlopers van de bergen, wonen nu ongeveer een half miljoen mensen. 

De laatste jaren groeide de stad snel. Niet in de laatste plaats door een flinke toename van het toerisme. De komst van backpackers bracht leven in de stad. Onvermijdelijk levert dat ook een toename van criminaliteit op. Lokale bewoners zullen aanraden sommige plekken te vermijden na zonsondergang. Het geeft Santa Marta een rauwe randje. Toch zijn er weinig enge verhalen van toeristen. Santa Marta is niet de mooiste stad van het land, maar het is wel levendig en lekker druk, misschien een beetje chaotisch zelfs. Het verkeer bijvoorbeeld. Trucks en taxis’ sjezen door de straten met moderne gebouwen, motortjes en scooters racen door de straatjes van het oude centrum. Vakkundig omzeilen ze de eetkraampjes die op veel straathoeken in de stad staan.

Sommige delen van de stad hebben nog ouderwetse trekjes, andere plekken zijn meegegaan met de tijd en het toerisme. Het oude centrum, waar zo’n 500 jaar geleden dus al mensen rondliepen, heeft smalle straatjes en gezellige pleintjes en parkjes om uit te rusten. Veel tijd is niet nodig om Santa Marta te zien. In de omgeving van de stad liggen de echte bezienswaardigheden. Santa Marta is een goede uitvalsbasis om de hele noordkust van Colombia te verkennen.

Parque Tayrona, Minca en Ciudad Perdida

Pak uw aantekeningenboekje er even bij: er valt veel te zien in de omgeving van Santa Marta. De avonturen liggen hier om de hoek. Te beginnen in Minca. Een taxi- of busritje van 45 minuten verderop. De drukte van de stad lijkt in Minca ineens heel ver weg. Het bergdorpje heeft veel te bieden: wandelingen door het oerwoud, uitzichten over groene bergen, zwemmen bij watervallen en enerverende motorritjes over steile kronkelpaden. 

Santa Marta is ook een goed startpunt voor de befaamde tocht naar Ciudad Perdida, de verloren stad. Midden in het oerwoud liggen ruïnes van een eeuwenoude indianenstad. De plek waar vroeger de Tayrona-indianen leefden is alleen te bereiken via een meerdaagse wandeltocht dwars door het regenwoud.

Over regenwoud gesproken, op een uurtje rijden van Santa Marta is de ingang van Parque Tayrona. Een nationaal natuurpark dat de Colombiaans overheid beheert - en dat is te zien. Hier geen dure resorts of hotels of ontelbaar veel geasfalteerde wegen. Hier wandelen toeristen naar hun eco-hostels terwijl de apen en tropische vogels vanaf een tak toekijken. De rust van Parque Tayrona is geliefd bij Colombianen, en dat willen ze graag zo houden. Ze komen er zelf ook graag, ter ontspanning aan zee, op - claimt men - de mooiste stranden van Colombia.

Toe aan rust door het drukke Santa Marta? Een baai verder ligt het visserdorpje Taganga. Een klein strandje, omringd door groene heuvels, met zonsondergangen van een ansichtkaart. Taganga is ook een geliefde duikplek. Veel duikliefhebbers komen hierheen, om de sport te leren, een duikbrevet te halen of ontspannen te snorkelen.

Santa Marta is de poort naar avontuur in het noorden van Colombia. Vanaf deze stad trekken veel reizigers nog verder noordwaarts. De provincie La Guajira in, richting Riohacha, de woestijn door, naar Cabo de la Vela en Punta Gallinas.

Natuurlijk is het niet zo dat in Santa Marta zelf niets valt te zien. Een wandeling door het oude centrum en over de boulevard is als een reis terug in de tijd. Even uitrusten op de trap van de witte kerk uit de 18e eeuw, hangen in gezellige parkjes - Parque de los Novios en Plaza Parque Simon Bolivar -, lopen door de oude straatjes, misschien een bezoek aan het Museo del Oro - met goudschatten en geschiedenislesjes over het gebied -, een wandeling over de promenade langs zee, met uitzicht op de haven. Het strand van Santa Marta is overigens geen plek om te zwemmen, dat kan beter bij Playa Rodadero, of (vanaf Rodadero met bootje bereikbaar) Playa Blanca. Breng anders een bezoek aan het huis waar vrijheidsstrijder Simon Bolivar overleed. Het landgoed waar hij in 1830 zijn laatste dagen doorbracht, ligt even buiten het centrum. De combinatie van deze plekken, de mogelijkheden in de omgeving en de algehele sfeer van de stad geven Santa Marta karakter.

Met bus of vliegtuig, altijd lekker warm

Santa Marta is goed bereikbaar. Vanaf grote en minder grote steden in de omgeving arriveren meerdere keren per dag bussen. Uit Cartagena en Baranquilla draaien geregeld volle bussen het station op. Zelfs meer landinwaarts, uit San Gil, vertrekken bussen met bestemming Santa Marta. De havenstad heeft ook een luchthaven. Vanaf ieder groot vliegveld in Colombia landen er dagelijks meerdere vluchten.

Koude benen zijn zeldzaam in Santa Marta. De stad ligt niet ver van de evenaar, daarom blijft de temperatuur schommelen rond de 26, 27 graden. Kouder dan 22 graden wordt het zelden, warmer dan 38 graden evenmin. Komt dit in de buurt van het ideale klimaat?

MIsschien wel. Waar ze in Colombia wel mee te maken hebben zijn droogte- en regenseizoenen. Dat heeft invloed op de beste reistijd in het jaar. Het regenseizoen begint in mei en eindigt (met een korte tussenpauze) ergens eind november. Vanaf januari tot en met april is het droogteseizoen. Januari, februari en maart zijn de beste maanden voor een bezoek aan Santa Marta en de omgeving.